Dissertation Expose Gliederung

It is the central document of every application and the testament of your previous academic training: the dissertation expos� or proposal. The proposal is your opportunity to define a framework for your research project, establish a working schedule and do important groundwork for a successful dissertation.

© photoworldwide - iStockphoto.comThe dissertation expos� sets the thematic boundaries of the project
Many Bachelor's and Master's students are familiar with the procedure: Before accepting a topic for the term paper, the professor asks for a prospectus, an expos� that describes the basic structure and plan behind the paper. What are the questions the paper is trying to answer, what is the theoretical approach, and what sources will be exploited for it? In principle, a dissertation expos� is exactly the same thing - with the important exception that you are not laying out the plan for a short paper, which can be fully completed within a few weeks. It is therefore critical to proceed as carefully as possible. Your readers are experienced academics that not only evaluate the relevance of your proposal but also its feasibility. Approach the expos� as systematically as possible so as not to forget any of the essential parts and seek out help from professors or other experienced academics. Try to find out if your department lets you consult older dissertation proposals and look for online resources that can help you write your own. The following components should not be missing in any dissertation expos�.

The topic: This is where you define the objectives and the guiding questions you are trying to answer in your project. Whether you are dealing with political resistance in Franco's Spain or the synthesis of metal oxide materials - when it comes to the legitimization of the topic the key issues are almost always the same. Besides setting the thematic boundaries of your project you need to explain how your work relates to the existing research and describe its current relevance within the academic world. In other words, you need to explain where you see the knowledge gap and why right now is the right time to close that gap. Depending on your field, you may also need to develop hypotheses on the potential outcomes of your study in the dissertation proposal. Remember: Always align your expos� with the research specialties of the graduate school that you are applying to. Your application will only be successful if your project fits into the graduate school's program. It is also important to work according to academic standards right away, i.e. to include footnotes or reference sources in parentheses.

The method: Many academics have a hate-love relationship with the theoretic portion of their dissertation. On the one hand, a well-chosen methodology is the foundation of a successful dissertation; on the other it is a tedious distraction from the real research work. However, the fact of the matter is that no scholar of any discipline will succeed without a solid methodology. Therefore, you should carefully consider which method or theory you want to utilize and how you want to test your hypotheses. Develop a sound reasoning for your approach. Part of the methodology is the definition and operationalization of all pertinent terms, i.e. an explanation of how you plan to use them throughout the dissertation. While all that sounds complicated it is worth remembering that unlike the dissertation itself, the methodology is not exercise in academic innovation - you do not need to reinvent the wheel. Therefore, it makes complete sense to check how other scholars in the past have approached questions similar to your own and it is legitimate to reference those approaches in the dissertation expos�. That saves time and shows your understanding of the academic process.

Outline and schedule: Both outline and schedule are always hypothetical. Nobody knows what the lab results will be, which surprises are awaiting you in the archives or what will come out of the interviews that are the basis of your dissertation. Nonetheless, a well-conceived outline and a coherent schedule are incredibly important for the assessment of your dissertation project. Many German graduate schools aim to produce PhDs within three years. If your dissertation expos� is too extensive or too unorganized to make such a timetable realistic, chances are your application will be rejected. Therefore you need to develop a concept, which lays out step-by-step how you plan on answering your questions or how you want to test your hypotheses. Rather than proposing a project that is too extensive just to impress the selection committee, it makes sense to submit a more conservative expos� that is comparable to previous expos�s submitted by older PhD students.

The format: Just like any academic work of this size, the expos� should start with a title page that lists information about yourself (name, date of birth, email address, address, phone number, etc.) as well as a provisional title for the dissertation project. A table of contents on the next page should provide an overview of all the sections contained in the proposal. You also need to make sure to have a consistent, professional layout (font, line spacing, etc.) and include page numbers. Finally, you should review the style of writing to make the text as eloquent as possible and ensure that no spelling errors ruin the positive assessment of your application.

Bibliography: Each dissertation expos� must of course end with a bibliography of all sources quoted in the text. It might also be helpful to list some important texts from your research area even if you did not explicitly cite them. Ideally, you not only identified such texts during the preparation of your expos� but also read them. After all, you may well be asked about them during the interview.

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Dissertation Topic�
Curriculum Vitae (PDF)�
Letter of Motivation�
Language & Admissions-Test�
Personal Interview�

academics :: January 2014

How to assess your expos�

  • Academic substance of the project
  • Good source material
  • Academic relevance
  • Compatibility with the graduate school's priorities
  • Feasibility

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All graduate schools

Um sich zur Promotion anzumelden, sich bei jemandem vorzustellen oder einen Antrag für eine Finanzierung zu stellen, benötigen Sie eine Darstellung des zu bearbeitenden Projektes.

Das wichtigste ist: Fassen Sie sich kurz. Dafür gibt es natürlich keine allgemeingültige Regel. Die DFG sagt z.B. in ihrem Leitfaden für Sachbeihilfen, dass ein Antrag nicht länger als 20 Seiten sein soll, wobei der Arbeitsplan mindestens die Hälfte des Antrags umfassen soll.

Bei einem Antrag für ein Graduiertenstipendium gilt die Regel, dass zwei Seiten vielleicht etwas knapp sind, um Gutachter/innen zu überzeugen, für zwei Jahre ein Stipendium zu bewilligen. Aber wer es auf zehn Seiten nicht geschafft hat, deutlich zu machen, was er oder sie will, wird es vermutlich auch auf den folgenden zwanzig nicht schaffen! Auch in diesem Fall gilt: das Spannende sind nicht nur die Ideen, die Sie zum Stand der Forschung entwickelt haben, sondern Ihre Fähigkeit, daraus realisierbare und zeitlich begrenzte Arbeitsschritte zu machen. Achten Sie daher auf die o.a. Faustregel, dass der Arbeitsplan die Hälfte des eigenen Antrags umfassen soll.

Wenn Sie berücksichtigen, dass Gutachterinnen und Gutachter nur begrenzt Zeit haben, gilt es kurz und auch prägnant zu sein. Das fängt mit dem Titel an und hört bei der Zusammenfassung nicht auf. Beim Titel ist Prägnanz allerdings besonders gefragt, denn damit öffnen Sie Augen, Verstand und Gefühl derjenigen, die Sie von Ihrem Vorhaben überzeugen wollen. Der Titel "Kleine Abhandlung über Promotionen im Allgemeinen und Besonderen unter besonderer Berücksichtigung des Umfeldes ihrer Entstehung, ihrer Finanzierung und des daraus resultierenden Zeitrahmens" als Titel dieser Broschüre würde Sie wahrscheinlich auch nicht motivieren, weiter zu lesen. Mit dem Titel haben Sie den ersten eyecatcher Ihres Exposés, mit der Zusammenfassung den zweiten, entscheidenden. Hier müssen Sie schlagwortartig deutlich machen, was an Ihrer geplanten Arbeit neu, originell und spannend ist.

Um es einmal zu pointieren: Nicht, dass Sie ein Feuchtbiotop untersuchen wollen, sondern warum vor Ihnen noch niemand dies unter dieser Fragestellung, die etwas völlig neues erwarten lässt, getan hat, ist wichtig. Nicht, dass Sie das Werk Becketts unter dem Gesichtspunkt der Altersforschung betrachten, sondern dass Sie damit die bisherige Interpretation Becketts umwerfen werden, ist interessant!

Ihr Exposé sollte in der Regel folgende Struktur aufweisen:

Dieser muss nicht in epischer Breite erläutert werden, sondern es muss eine gezielte und straffe Darstellung erfolgen, die deutlich macht, warum sich hieraus das Ziel der eigenen Arbeit ergibt. Dies gilt vor allem für die Literaturangaben, die sich auf die wichtigen und wesentlichen Arbeiten beschränken sollten.

Beschränken Sie Ihr Vorhaben konsequent auf das Interessanteste und Notwendigste. Sie arbeiten "nur" an einem Promotionsvorhaben. Es handelt sich dabei um eine zeitlich befristete Qualifikationsphase.

  • Mittel und Methoden, um das Ziel zu erreichen

Ihre Ideen haben Sie mit dem Ziel Ihrer Arbeit dargestellt. Jetzt müssen Sie zeigen, dass Sie Ihre Ideen auch umsetzen können. Welche (Teil-) Fragen wollen Sie in welchen Zeitabfolgen mit welchen Mitteln und Methoden bearbeiten? Sie sollten nicht nur beschreiben, "was" Sie machen wollen, sondern "wie" Sie es machen und "warum" Sie es machen wollen.

  • Arbeitsplan, Zeitplan, Finanzplan

Folgen Arbeits-, Zeit- und Finanzplan den von Ihnen entwickelten inhaltlichen und methodischen Vorstellungen?

Ist Ihr Zeitplan vielleicht nur ein Trick, um die Bedingungen eines Förderers zu erfüllen, so kann das schief gehen.

Gehen Sie davon aus, dass in den Entscheidungsgremien nicht nur fachlich qualifizierte, sondern auch methodisch geschulte Wissenschaftlerinnen und Wissenschaftler sitzen, die durchaus in der Lage sind, die Kongruenz zwischen Ihren inhaltlichen Zielen und den dafür notwendigen Mitteln und Zeiten abschätzen können.

Selbst wenn Sie sich auf ein zweijähriges Stipendium bewerben, schreiben Sie im Antrag besser: "Der Zeitplan umfasst drei Jahre." und ergänzen dann, wie Sie sich die Finanzierung des letzten Jahres vorstellen. So können Sie z.B. folgendes ausführen: " Auf der Grundlage der bis dahin vorliegenden Ergebnisse kann bei der DFG ein Sachbeihilfeantrag gestellt werden." Das ist ehrlich und setzt Sie (und Ihre Betreuerin oder Ihren Betreuer) rechtzeitig in einen vernünftigen Zugzwang, die Abschlussfinanzierung Ihres Promotionsvorhabens zu sichern.

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